Rechts de foto van de mysterieuze steen, twaalf Martiaanse dagen later dan de foto links.
Rechts de foto van de mysterieuze steen, twaalf Martiaanse dagen later dan de foto links. © NASA

Mysterieuze steen op Mars stelt wetenschappers voor raadsel

Op Mars is 'uit het niets' een mysterieuze steen opgedoken die eerder nog niet op het oppervlak lag. 'Zoiets hebben we nooit eerder gezien', aldus NASA-medewerkers. De steen werd ontdekt door Marsrover Opportunity, die deze maand tien jaar rondrijdt over de Rode Planeet.

De steen, bijgenaamd Pinnacle Island, ligt nu sinds enkele dagen voor de rover. Nasa heeft geen idee hoe het daar terechtkwam en denkt nu na over wat de volgende stap wordt. Het stukje wordt momenteel onderzocht met de meetinstrumenten van Opportunity.

Astronomen merkten op uitvergrote foto's dat de steen 'plots' verscheen. Twaalf Martiaanse dagen eerder - op Mars wordt een dag een sol genoemd en die duurt duurt 24 uur, 39 minuten en 35 seconden - vertoonden beelden van exact dezelfde plaats immers geen gesteente.

'Mars blijft verrassen'
NASA maakte de merkwaardige ontdekking afgelopen weekend bekend tijdens een conferentie ter gelegenheid van het tienjarige jubileum van Opportunity op Mars. 'De rode planeet blijft ons verrassen', aldus wetenschapper Steve Squyres. Uit de eerste metingen van Opportunity blijkt dat de steen een hoog gehalte aan zwavel en magnesium bevat. Ook is er dubbel zoveel mangaan gemeten dan bij andere gesteenten die de rover ooit onderzocht.

'De steen is ongeveer zo groot als een donut', vertelt Squyres aan Discovery News. 'Het was een complete verrassing. We zeiden: 'Wacht even, dat lag er eerst niet, dit kan niet kloppen. Oh mijn god! Die steen lag er eerder niet!' We waren echt geschrokken.'

'Iets dergelijk hebben we nog nooit op Mars aangetroffen', verklaart Squyres. 'Binnen het team discussiëren we wat af over wat het kan zijn, maar dat is ook het mooie aan deze missie.'

Restant van een meteoriet
Volgens Squyres zijn er tal van verklaringen mogelijk, maar hij acht twee theorieën aannemelijk. Het merkwaardige rotsblokje kan door een wiel van de jeep zijn weggestoten en nu ondersteboven liggen, of het is een restant van een meteoriet.

Opportunity landde 25 januari 2004 in de Eaglekrater op de Meridiani Planum vlakte op Mars. In eerste instantie zou de missie slechts drie maanden duren, maar het wagentje is na tien jaar nog steeds actief. De rover ontdekte onder meer bewijzen dat er lang geleden stromend water op het Marsoppervlak voorkwam. De Marswagen staat al meer dan een maand zo goed als stil en fotografeert dezelfde locatie vanwege het slechte weer.