Het logo van Puma
Het logo van Puma © EPA

Arbeiders vallen flauw in fabrieken Puma en H&M

Eén voor één zakken werknemers in de Huey Chuen fabriek in Cambodja neer op de grond. Ze werken aan schoenen voor sportmerk Puma als ze zich plotseling niet goed voelen. Bijna vijftig werknemers worden opgenomen in het ziekenhuis van de hoofdstad Phnom Penh.

Dit gebeurde afgelopen maandag, heeft Puma bevestigd. Het is niet de eerste keer dat werknemers in kleding- en schoenenfabrieken in Cambodja neervallen. Vorige week zakten naar schatting honderd werknemers in elkaar in een andere fabriek nabij de Cambodjaanse hoofdstad, waar kleding wordt gemaakt voor H&M. In juni werden en masse mensen onwel: in twee dagen zakten daar zo'n driehonderd werknemers neer op de grond. Onder fabrieksmedewerkers wordt het de 'faintingdisease' genoemd, de flauwvalziekte.

De kledingindustrie is belangrijk in Cambodja. Het afgelopen jaar groeide de industrie met 30 procent en leverde 3 miljard dollar op. Dat kwam vooral door de productie voor grote internationale modemerken zoals Marks & Spencer, H&M, Puma en Inditex, een grote kledingretailer van onder meer Zara. Naar schatting driehonderdduizend Cambodjanen werken in de textielfabrieken.
De Amerikaanse Fair Labor Association deed onderzoek naar een eerder incident in april. Toen werden in twee dagen ruim honderd mensen onwel in een schoenenfabriek voor sportmerk Puma. Hoge concentraties chemische middelen in de lucht bleken toen een van de oorzaken voor het flauwvallen.

Veertig graden
Werknemers gebruiken lijm en chemicaliën om schoenen en kleding te maken, maar de fabrieksruimtes waar het vaak veertig graden is, worden onvoldoende geventileerd. Bovendien kwamen de werknemers, tegen de regels van Puma in, in aanraking met de chemische stof tolueen. Blootstelling aan deze stof veroorzaakt op lange termijn geheugenproblemen, op korte termijn kan het duizeligheid en misselijkheid tot gevolg hebben.

'De fabrieken staan midden in de zon en de ventilatoren die er zijn,  werken amper', vertelt Chea Mony, voorzitter van de Free Trade Union of Workers, de grootste onafhankelijke vakbond in Cambodja. 'Door al het stof en chemicaliën in de lucht kunnen mensen moeilijk ademen, de chemische geur maakt ze duizelig en veroorzaakt hoofdpijn.'

Dag en nacht
Bovendien werken sommige werknemers dag en nacht door om genoeg schoenen en kledingstukken af te krijgen.  Chea Mony schat dat er sinds januari al 1.200 werknemers in fabrieken onwel zijn geworden.

'Er lijkt wel degelijk iets aan de hand te zijn', zegt Christa de Bruin van de Schone Kleren Campagne. Via partners in Cambodja hoort zij over grote aantallen zieke arbeiders.

Kledingwinkel H&M is woensdag een onderzoek gestart en zegt dat de incidenten een 'hoge prioriteit' hebben. Voor sportmerk Puma is het de tweede keer in vier maanden dat het wordt geconfronteerd met werknemers die in Cambodjaanse fabrieken onwel worden. 'We erkennen dat de situatie voor arbeiders in Cambodjaanse fabrieken algemeen problematisch is', zegt het bedrijf in een verklaring. Puma overweegt nu maaltijden voor de fabriekswerkers in Huey Chuen te gaan verzorgen.