Neeskens Kebano in het shirt van Congo-Kinshasa actief op de Afrika Cup. Hij maakte tegen Ivoorkust de 1-0.
Neeskens Kebano in het shirt van Congo-Kinshasa actief op de Afrika Cup. Hij maakte tegen Ivoorkust de 1-0. © AFP

Weer een Neeskens op jacht naar voetbalprijs

Portret Congolese middenvelder Neeskens Kebano

Een opvallende naam in het elftal van Congo, dat zondag in de Afrika Cup de kwartfinale speelt tegen Ghana: Neeskens Kebano. De 24-jarige middenvelder van Fulham is vernoemd naar ex-Ajacied Johan Neeskens.

Kebano werd geboren op 10 maart 1992, een jaar nadat de in 1951 geboren Johan Neeskens zijn carrière had beëindigd bij de Zwitserse club FC Zug. Hoewel Neeskens' hoogtijdagen op dat moment al ver achter hem lagen, weerhield het vader Nestor Kebano - een elektricien die vanuit Congo naar Frankrijk was verhuisd - er niet van om zijn eerste zoon naar zijn voetbalheld te vernoemen.

'Ik had mijn naam kunnen veranderen', vertelde Neeskens Kebano in 2015 aan de Belgische krant Het Laatste Nieuws. 'Maar ik ben er nu aan gewend. Bovendien was Neeskens een fantastische speler. Dit is mijn naam en die wil ik houden.'

Ik denk dat ik de enige Neeskens in Frankrijk ben

Eigen weg zoeken

Als kleine jongen ging Kebano in eerste instantie judoën. Tot opluchting van zijn vader meldde hij zich later alsnog aan bij een voetbalclub. Geen verkeerde keuze: op zijn 13de werd Kebano gevraagd voor de jeugdopleiding van Paris Saint-Germain. Geregeld moest hij uitleg geven over zijn niet alledaagse voornaam. 'Ik denk dat ik de enige Neeskens in Frankrijk ben.'

Nadat hij alle Franse jeugdelftallen had doorlopen, maakte Kebano in het seizoen 2010-'11 zijn debuut in de hoofdmacht van PSG. Een glorieuze toekomst lag in het verschiet, maar het lukte hem nooit een basisplaats te veroveren. Toen de club werd overgenomen door Qatar Sports Investments en er grote aankopen werden gedaan, wist hij genoeg.

'Ik had op de training niet meer dan vijf minuten nodig om te zien dat Ibrahimovic en Pastore van een ander niveau waren. Thiago Motta en Maxwell gaven me zelfs vaak raad, maar ik moest mijn eigen weg zoeken.'

Roots in Congo

Het was een eer om in mijn jeugd het Franse shirt te dragen, maar Congo betekent erg veel voor mijn familie en mij, want onze roots liggen er

Neeskens Kebano verdedigt zijn keuze om voor Congo te gaan spelen

Het werd, in 2013, Charleroi. In Wallonië groeide Kebano uit tot smaakmaker; hij scoorde 13 doelpunten in 36 wedstrijden. Zijn goede spel leverde hem niet alleen de Ebbenhouten Schoen op, een prijs voor de beste speler van Afrikaanse afkomst in de Belgische competitie, maar ook een uitverkiezing voor de nationale ploeg van Congo-Kinshasa.

In oktober 2014 debuteerde hij in de wedstrijd tegen Ivoorkust en scoorde meteen het openingsdoelpunt. 'Het was een eer om in mijn jeugd het Franse shirt te dragen, maar Congo betekent erg veel voor mijn familie en mij, want onze roots liggen er', verdedigde hij de keuze voor Congo.

Hard en recht door het midden

Hij was een geweldige middenvelder met een dynamisch schot

Neeskens Kebano over Johan Neeskens

In augustus 2015 vertrok hij naar RC Genk, dat zo'n 4 miljoen euro voor hem neertelde. Kebano werd daarmee de op een na duurste transfer uit de clubgeschiedenis. Na een voortvarend begin lukte het hem niet de opmars door te zetten. Zodoende vertrok hij deze zomer naar de huidige nummer negen in de Championship, Fulham.

En ja, ook in Engeland moest Neeskens Kebano in bijna elk interview vertellen over zijn bijzondere naam. Als jeugdspeler zocht hij geregeld op YouTube beelden terug van Johan Neeskens. 'Hij was een geweldige middenvelder met een dynamisch schot.'

Toen hij als speler van Charleroi een penalty moest nemen, hoefde hij dan ook niet lang na te denken hoe hij die zou nemen. Precies zoals het idool van zijn vader altijd deed: hard en recht door het midden.