Wladimir Balentien, de man van twee homeruns tegen Cuba, zwaait na de wedstrijd tegen Cuba naar het publiek in de Tokyo Dome.
Wladimir Balentien, de man van twee homeruns tegen Cuba, zwaait na de wedstrijd tegen Cuba naar het publiek in de Tokyo Dome. © GETTY

Nederland na monsterzege op Cuba naar halve finale WK

De Nederlandse honkbalploeg heeft zich woensdag geplaatst voor de halve finale van het WK honkbal, de World Baseball Classic. Twee dagen na de indrukwekkende 12-2 zege op Israël vernederde Nederland op de vroege woensdagochtend honkbalgrootmacht Cuba met 14-1. Omdat Japan later op woensdag Israël versloeg, gaat Nederland als nummer twee achter Japan naar de finalerondes in Los Angeles.

Dit is een geweldig moment in de geschiedenis van het Nederlandse honkbal.

Bondscoach Hensley Meulens

Net als tegen Israël werd het woensdag eigenlijk geen moment spannend in de Tokyo Dome. De Cubaanse werpers hadden vanaf de eerste worp geen vat op de Nederlandse slagploeg. Na vier innings stonden er liefst twaalf punten op het bord. Drie homeruns in de derde inning beslisten het duel: twee voor Wladimir Balentien en eentje voor Yurendell de Caster.

Pas in de vijfde inning kon Cuba eindelijk een punt scoren tegen de sterke startende werper van Nederland, Diegomar Markwell. De Curaçaoënaar gooide uiteindelijk zes innings. Omdat het verschil aan het einde van de zevende inning meer dan tien punten was, trad de zogenoemde 'genaderegel' in werking; de laatste twee innings van de wedstrijd werden Cuba bespaard.

Toen duidelijk werd dat Nederland zeker was van de halve finale hield bondscoach Hensley Meulens een korte toespraak voor zijn honkballers in de hotellobby: 'Dit is een geweldig moment in de geschiedenis van het Nederlandse honkbal. Voor de tweede keer naar de halve finale van de World Baseball Classic. In 2013 verloren we van de Dominicaanse Republiek. Nu gaan we ze een pak slaag geven', zei hij voor zijn joelende spelers.

Cubaanse macht

Het huidige WK is het enige landentoernooi in het honkbal waaraan alle profspelers uit de VS mogen meedoen. Op papier kon Cuba op het toernooi beschikken over een bataljon aan Major League-sterren. Toch zat er geen enkele speler uit de hoogste Amerikaanse honkbalcompetitie in de Cubaanse selectie. Als een Cubaan namelijk in de VS wil honkballen, moet hij zijn land ontvluchten.

En als hij dat doet, wordt hij persona non grata in zijn geboorteland. Familie en vrienden zijn niet meer te bezoeken. Spelen voor de nationale honkbalploeg, een van de hoogste eren in het land, is na vluchten helemaal onmogelijk. Vorig jaar was sterspeler Yulieski Gourriel de laatste grote naam die koos voor het een rijk leven in het Amerikaanse honkbal.

Aartsrivaal

Maar Cuba is op ieder landentoernooi een titelkandidaat, ook zonder de topspelers. Honkbal is de populairste sport in het land. Cubanen staan te boek als de beste honkballers van de wereld. De eclatante zege van Nederland op Cuba was daarom knap, met name omdat Cuba van oudsher de angstgegner is van Nederland.

De landen stonden voor het duel in Tokyo 49 keer tegenover elkaar. Slechts zeven keer was Nederland de sterkste. De meeste van die Nederlandse zeges werden geboekt in de afgelopen twee decennia. Het illustreert het succes van de krachtenbundeling van het Antilliaanse en Nederlandse honkbal, die rond de eeuwwisseling in gang werd gezet.

Wedstrijden tegen Cuba - de 25-voudig wereldkampen en drievoudig olympisch kampioen - werden daarna graadmeters voor de staat van het Nederlandse honkbal. Op de Olympisch Spelen van 2000 in Sydney wist Nederland de Cubanen als eerste ploeg ooit te verslaan op een olympisch toernooi, toen voor het eerst met een aantal Antilliaanse topspelers in de gelederen onder wie de huidige bondscoach Hensley Meulens.

In 2011 versloeg Nederland de Cubanen in de finale van het WK honkbal met een talentvolle selectie. Sommige spelers uit dat team zijn inmiddels gevestigde namen in de Major League. Zij vormen het fundament van de huidige ploeg. Op de vorige World Baseball Classic, in 2013, werd Cuba in de tweede ronde liefst twee keer verslagen.

Kenley Jansen

Woensdag onderstreepte Nederland met de monsterzege op Cuba dat de ploeg sterker is dan ooit. In het team ontbrak nog één schakel: topwerper Kenley Jansen, sinds begin dit jaar de best betaalde Nederlandse sporter nadat hij zijn contract bij de Dodgers in januari met vijf jaar verlengde voor 75 miljoen euro. Jansen was de enige Major Leaguer die zich afmeldde bij Meulens voor het WK.

Net als veel andere topwerpers prefereerde hij een kalme seizoensvoorbereiding bij zijn club boven het risico van het oplopen van een blessure tijdens het WK. Maar dankzij speciale regels die gelden op het WK is het voor werpers mogelijk later tijdens het toernooi in te stromen. En dat is precies wat Jansen in Los Angeles gaat doen.

De finalerondes worden gespeeld in het thuisstadion van Jansen zijn club. De halve finale van Nederland start om 02.00 uur in de nacht van maandag op dinsdag. De tegenstander is nog niet bekend. De landen uit de andere poule - Dominicaanse Republiek, Amerika, Puerto Rico en Venezuela - spelen tot en met zaterdag nog hun groepswedstrijden.

Bondscoach Meulens is dolblij dat hij Jansen aan zijn team kan toevoegen: 'We hebben nu zo goed als alle sterren bij elkaar', laat hij over de telefoon weten vanuit Japan. Dat Nederland steeds beter lijkt te worden gedurende het toernooi, vindt hij logisch. 'Voor al die jongens is dit het begin van het seizoen. Ze komen nu een beetje in een wedstrijdritme', zegt hij.

Over de kracht van zijn team is hij duidelijk. 'Broederschap. Of ze nou uit Nederland, Aruba, Curaçao of Sint Maarten komen. Die jongens zijn met elkaar bezig en met niets anders. Wij hebben echt een heel goed team.'