Kiki Bertens in actie op het gravel van Rome
Kiki Bertens in actie op het gravel van Rome © EPA

Kiki Bertens beleeft wedergeboorte op favoriete ondergrond in Rome

Net op tijd lijkt tennisster Kiki Bertens de vorm te hebben hervonden om een vracht punten na haar titel op het toernooi in Neurenberg en de halve finale op Roland Garros in 2016 succesvol te verdedigen. Met haar halve finale bij de Masters in Rome beleefde de 25-jarige Bertens een primeur. Zaterdag kan de nummer 20 van de wereld tegen de Roemeense Simona Halep onderstrepen dat ze op Roland Garros wellicht tot de titelkandidaten mag worden gerekend.

Vorige week behoorde Bertens bij de Masters in Madrid al tot de laatste acht, in Rome kwam ze na een sterk optreden tegen de Australische qualifier Daria Gavrilova nog een ronde verder. In twee sets (6-3, 6-3) beukte Bertens de in Rusland geboren baseliner van de baan, ondanks een kleine dip in de tweede set. De gravelbaan op het Foro Italico in Rome was verre van egaal, maar Bertens pijnigde Gavrilova als vanouds met zwiepende forehands.

Bertens beschikt over een loodzware en gluiperige topspin, waarmee ze elke tegenstander meteen de baan uitdrukt

Na een moeizaam seizoen met deprimerende nederlagen beleeft Bertens op haar favoriete ondergrond een wedergeboorte. Maria Sjarapova waande zich op gravel vroeger als een `koe op ijs', voor Bertens is gravel een rode loper op weg naar Roland Garros in Parijs. De statistiek voor Bertens dit jaar is veelzeggend. Gravel is haar medicijn, haar fort dat comfort en veiligheid biedt.

Ze incasseerde dit seizoen al 9 nederlagen, op andere baansoorten dan gravel. Op het gemalen baksteen staat Bertens in 2017 al op 11-4 en sinds de zomer van 2016 is de score zelfs 36-9. Op gravel komt haar speltype nu eenmaal het beste tot zijn recht.

Bertens beschikt over een loodzware en gluiperige topspin, waarmee ze elke tegenstander meteen de baan uitdrukt. Met de forehand neemt ze dan initiatief, ook vrijdag in Rome in haar partij tegen Gavrilova, die verrassend routinier Koeznetsova had uitgeschakeld.

Ik bleef haar onder druk zetten. En nu wacht mij een mooie uitdaging. Ik ga weer knallen

Kiki Bertens

Loopt de service en durft Bertens aanvallend te spelen, dan kan ze zeker op gravel van iedereen winnen. Giert de twijfel door haar hoofd zoals na haar zegetocht op Roland Garros van vorig jaar, dan verkrampt Bertens en ze is zelf haar grootste tegenstander. In Rome leverde de als vijftiende geplaatste Bertens een vlekkeloze reeks af met zeges op Niculescu, Bellis, Makarova en Gavrilova.

Ze oogde rustig en mentaal stabiel in de Nex Gen Arena in Rome. `Een goede performance', aldus Bertens. Ik speelde niet eens supergoed, maar bleef kalm. En ik bleef goed variëren.' Bertens koos bovendien de juiste momenten om Gavrilova, die vooral goed kan bewegen en een muurtje opbouwt in de rally, onder druk te houden. `Dat was misschien wel het belangrijkste winstpunt van deze partij', zei Bertens. `Ik bleef haar onder druk zetten. En nu wacht mij een mooie uitdaging. Ik ga weer knallen.'

Halep, nummer 4 van de wereld, is van een ander kaliber. De kleine Roemeense snelde ook eenvoudig door het toernooi in Rome en rekende vrijdag soepel af met Anett Kontaveit: 6-2, 6-4. Halep stond in 2014 al eens in de finale op Roland Garros, maar in een toernooi zonder grote favorieten kan de Coupe Suzanne Lenglen dit jaar voor elke vrouw zijn. En waarom niet voor Kiki Bertens als ze zichzelf onder controle heeft en haar topspin weer dodelijk effectief is.