Bij Djokovic is de tennistrein stilaan aan het ontsporen
© EPA

Bij Djokovic is de tennistrein stilaan aan het ontsporen

De Serviër verliest hopeloos van Thiem op Roland Garros

Scherper kon het contrast niet zijn tussen de gloriërende Novak Djokovic in 2016 op Roland Garros en de lijdende kampioen van 2017, die zich woensdag in de derde set met 6-0 liet vernederen door Dominic Thiem. Niet zozeer de nederlaag (7-6, 6-3, 6-0), maar het zielloze verzet van Djokovic na het titanengevecht in de eerste set illustreerde de vrije val van een dolende grootheid.

Djokovic staat bekend als een strijder, een soldaat tegen wie je het punt vijf keer moet maken. Op Court Suzanne Lenglen leek de 30-jarige Serviër bij een 2-0-achterstand in sets op de bokser, die murw gebeukt in de touwen hangt en wacht tot zijn coach de handdoek werpt. De coach ontbrak, want het debuut van Andre Agassi als mentor van Djokovic werd na een week afgebroken. De Amerikaan moest vanwege verplichtingen eerder naar huis, Djokovic bleef iets langer.

De beelden van de kwartfinale tussen Djokovic en Thiem waren bijna schokkend, ze leken een machtsoverdracht te onderstrepen. De 23-jarige Oostenrijker had tot woensdag al zijn vijf partijen tegen Djokovic verloren. Vorige maand op de Masters in Rome werd Thiem afgescheept met één game, alsof Djokovic hem een afgekloven bot had toegeworpen. Maar Rome was Parijs niet, zo bleek al in de fascinerende openingsset.

Thiem strooide met sublieme backhands, terwijl dat wapen juist blokkeerde bij Djokovic. Twee setpoints op 5-4 had de nummer 7 van de wereld moeten wegwerken tegen de voormalige nummer 1 om een tiebreak af te dwingen. Met vier slappe backhands gaf Djokovic het naspel uit handen: 7-5. 'Thiem speelt op gravel met veel spin, ik miste het ritme in mijn backhand', erkende Djokovic.

Zijn honger was gestild

Op de US Open voelde ik me zo slap, zo flets. Dat gevoel kende ik niet

Novak Djokovic

En daar zat hij in de perszaal op Roland Garros. Beroofd van zijn titel en al zijn zekerheden, hulpeloos zoekend naar verklaringen. Djokovic zakt op de wereldranglijst van plaats twee naar drie, Stan Wawrinka kan hem ook nog passeren. 'Ik ben niet eens in de buurt van mijn beste niveau', zei Djokovic. 'Het is een vreemde gewaarwording voor me om in zeven, acht maanden tijd één toernooi te winnen.'

De oorzaak ligt ergens diep in zijn ziel, weet Djokovic. Hij zat vorig jaar op een wolk nadat zijn jongensdroom op Roland Garros was vervuld. Alle grandslamtitels verzameld, alles gewonnen; zijn honger was gestild. 'Op de US Open voelde ik me zo slap, zo flets. Dat gevoel kende ik niet.'

Het is bijna lachwekkend hoe moeilijk het is om een grandslamtoernooi te winnen

Dominic Thiem

Djokovic brak eind vorig jaar al met coach Boris Becker en de volgende, rigoureuze stap was het ontslag voor zijn complete staf. Agassi moet hem nieuwe inspiratie geven, maar de oud-kampioen is geen tovenaar. Djokovic: 'Het heeft tijd nodig voor het effect van onze samenwerking zichtbaar zal zijn.'

De vraag is hoeveel tijd Djokovic nog heeft, nu ook de jeugd hem op de hielen zit. Thiem overwon woensdag een mentale barrière, al moet hij vrijdag in de halve finales een nieuwe marathon lopen tegen Rafael Nadal. De Spanjaard kon al op 6-2, 2-0 de hand schudden van zijn landgenoot Pablo Carrena Busta, die met een buikspierblessure opgaf.

Win je eindelijk van Djokovic, staat de volgende reus voor je neus. Thiem: 'Het is bijna lachwekkend hoe moeilijk het is om een grandslamtoernooi te winnen. Na Djokovic en eventueel Nadal moet ik nog een wereldster verslaan in de finale.'

Meer lezen over Dominic Thiem, Andy Murry en Djokovic?

Dominic 'The Dominator' Thiem (23) is in veel opzichten klaar voor zijn eerste grandslamtitel op Roland Garros. Hij heeft maar één probleem, volgens zijn coach, of eigenlijk twee: Nadal en Murray.

De nummer 1 van de wereld worstelde al net zo met zichzelf als Novak Djokovic, die hij eind 2016 van de tennistroon had verdreven. Toch lijkt Andy Murray zichzelf langzaam te hervinden, al mag je hem op Roland Garros ondanks zijn finaleplaats in 2016 geen favoriet noemen.

Met Agassi aan zijn zijde hoopt Djokovic dat het heilige vuur in hem weer ontbrandt. Dat zijn legendarische jeugdheld heeft onthuld dat hij tennis haat, maakt hem tot een groot mens, vindt de Serviër.