Viergever scoort in de verlenging 3-1 voor Ajax.
Viergever scoort in de verlenging 3-1 voor Ajax. © Foto Guus Dubbelman / de Volkskrant

Ajax nonchalant, lankmoedig en naïef, en toch naar halve finale Europa League

Op bizarre wijze benutte Ajax donderdag de unieke kans om de halve finales van de Europa League te bereiken. De demonstratie van vorige week tegen Schalke 04, besloten met 2-0 in plaats van 5-0, had de mannen blijkbaar op een roze wolk laten meedrijven naar Duitsland. In Gelsenkirchen volgde de ontnuchterende val, maar juist voordat de oneindige diepte was bereikt, scoorden uitblinker Viergever en Younes in de verlenging: 3-2.

Het was na een blamerende tweede helft nog bijzonder dat Ajax de verlenging bereikte na 2-0, inmiddels met tien man na de rode kaart van Veltman. In de eerste verlenging viel de ogenschijnlijk beslissende 3-0 van Caligiuri, die de over De Ligt vallende voorzet inkopte door Viergever af te troeven. Viergever herstelde zich in de tweede verlenging met de 3-1, toen hij goed doorzette na een zeldzame aanval. Het doelpunt zorgde voor een catharsis van vreugde bij de meegereisde Ajaxfans, die zich herhaalde na de 3-2 van Younes in de slotminuut.

Nonchalant, lankmoedig vooral en naïef acteerde Ajax. Onzakelijk. De aanvallers Younes, Kluivert  en Traoré, vorige week met de ene na de andere fijnzinnige actie frivool en effectief, stonden nu model voor speeltuinvoetbal. En Ziyech, wanneer levert hij weer eens een eminent schot, wanneer trekt hij zijn been eens niet terug als het duel van man tot man is?

De spreekwoordelijke branie van Ajax, de houding van het komt goed, is mooi als het spel vlotjes loopt. Zo niet, dan is het ergerlijk. Denken dat het even op het gemakje kan, tegen Duitsers nota bene. Matige Duitsers, wel te verstaan.

Ajax benutte dus uiteindelijk na overwerk de kans zich voor het eerst in twintig jaar voor de halve eindstrijd van een Europees bekertoernooi te plaatsen. De vorige halve finale, in 1997, was de laatste ademtocht van het wereldelftal van trainer Louis van Gaal, in de Champions League, de biotoop van die ploeg. De huidige ploeg van trainer Peter Bosz is in opbouw, maar in deze tijden is het nauwelijks mogelijk een elftal met geduld te construeren. Als de top nadert, staan de kooplustigen te trappelen.

Slordig en hautain

Bosz liet met Kluivert en De Ligt twee jongens van 17 jaar opdraven. Ajax voetbalde slordig en hautain, Schalke begon gedurfd en met verve, raakte via Meyer de paal toen Ajax nog een slaapmutsje nam. Dat had een waarschuwing moeten zijn. Gaandeweg de eerste helft bleek dat het elftal van trainer Weinzierl niet voor niets elfde staat in de Bundesliga. Ajax was zo vriendelijk om Schalke een handje te helpen.

Ajax, dat zondag in Eindhoven in de titelrace met Feyenoord de cruciale wedstrijd tegen PSV speelt, had het zich gemakkelijk kunnen maken door voor rust een doelpunt te maken. Af en toe ging de bal handig rond, maar te snel was daar balverlies. Traoré scoorde toen al was gefloten voor buitenspel. Viergever probeerde een kunstige omhaal, uitgerekend tegen de club die voorheen in Klaus Fischer een specialist in dat genre had.

'De droom is nog lang niet voorbij', riep de omroeper tijdens de pauze, toen de spelers het veld weer betraden. De volle Veltins Arena, de wat grotere broer van de Arena in Amsterdam, vermaakte zich zelfs bij 0-0 best, om de mededeling van de omroeper bijvoorbeeld dat een supporter naar huis moest, omdat hij vader was geworden.

Fijn talent

Eigenlijk had Ajax weinig te vrezen, tot die ene uitval in de 53ste minuut, de aanval waarop Schalke loerde. Het ging na balverlies van Ajax snel opeens, Ziyech ging het duel half aan, Goretzka schoot diagonaal raak, tussen de benen door van Veltman en onder Onana door, de doelman die tijdens de rust opeens geblesseerd oogde doch bleef staan.

Opeens lagen de verhoudingen totaal anders. Voorbij was dat vrijblijvende getik van Ajax. Vlak na de 1-0 viel oud-Ajacied Huntelaar in en scoorde Schalke opnieuw. Linksachter Kolisinac, vrijwel nooit gevolgd door Kluivert, zette van de achterlijn voor, waarna Burgstaller van dichtbij inschoot. Het was meteen het einde van het duel voor Kluivert, een fijn talent maar het toonbeeld van naïviteit, met onmogelijke dribbels. Dolberg was zijn vervanger, Traoré verhuisde naar rechts. Het verging van kwaad tot erger met Ajax, dat rechtsachter Veltman weer eens een rode kaart zag incasseren na twee keer geel. Het wachten was op de 3-0 van Schalke. Die viel, maar Ajax richtte zich wonderlijk op. Dat is in elk geval een mentale impuls, voor het duel met PSV zondag. Maar eerst volgt vrijdag de loting voor de halve finales.

Lees verder

Ajax treft Olympique Lyon in halve finales Europa League
Ajax neemt het in de halve finales van de Europa League op tegen Olympique Lyon. Celta de Vigo en Manchester United vormen het andere affiche.

In cijfers: waar staat Ajax na het behalen van de halve finale?

Ajax was ruim twintig jaar geleden, in 1995, de beste club van Europa. Waar staan de Amsterdammers na de krappe overwinning van donderdagavond op het Duitse Schalke, waarmee de halve finales van de Europa League zijn bereikt? Een verkenning in cijfers.

Vier verklaringen voor de topvorm van Ajax
Ajax gaat voor twee prijzen, de landstitel en de Europa League. Elke drie, vier dagen speelt het een sleutelwedstrijd. Vier verklaringen voor de topvorm, na de ruime zege (5-1) op Heerenveen vorige week.

Aanvankelijk stijf ogend Ajax wint van frivool en slordig Heerenveen
Lenteliefhebber Ajax, dat in 2001 voor het laatst een thuisduel in dit jaargetijde verloor, blijft koploper Feyenoord op een punt volgen. Na een stroeve start, accelereerden de Amsterdammers vanmiddag ineens weg bij Heerenveen. Het werd uiteindelijk 5-1, en dan bleven er nog tal van grote kansen aan beide kanten onbenut.