De wereldreiziger die niet kan lopen

Inspirerende reiziger: Kevan Chandler

Backpacken door Europa terwijl je niet kunt lopen? De dertigjarige Amerikaan Kevan Chandler, normaal aan een rolstoel gekluisterd, verkende de steegjes van Parijs en struinde over het Ierse eiland Skellig Michael. Gedragen door zijn vrienden. 'De wereld wordt nooit volledig rolstoeltoegankelijk, maar met een beetje creativiteit werd hij wel 'Kevan-toegankelijk'.'

Het begon met een wild plan. 'Wat als we voor een paar weken door Europa zouden reizen?' Kevan uit Fort Wayne in Indiana, kampt met spinale musculaire atrofie. Dat zorgt voor een slecht signaal van de hersenen aan de ledematen en tast zijn spieren aan. Kevan kan niet lopen en zit in een rolstoel, maar hij laat zich daardoor niet beperken. Op een dag besluit hij te willen backpacken door Europa, samen met zijn vier beste vrienden.

(Tekst gaat door onder foto)

Kevan: 'Eigenlijk ben ik altijd op pad. Uit eten, naar muziekvoorstellingen, familie opzoeken door heel Noord-Amerika.' Zijn maten Ben, Luke, Tom en Jamison spelen daar een grote rol in. 'Wanneer ik ergens niet binnenkom vanwege mijn rolstoel, dragen ze mij gewoon.' En zo is het idee voor een roadtrip door Europa ontstaan.

Het idee groeide uit tot een crowdfundingscampagne voor een op maat gemaakte rugzak. Dat was een succes. Kevan en zijn vrienden zamelden 30 duizend dollar in. 'We kochten een kinderdrager van buitenmerk Deuter - waar ik uiteraard niet inpaste - en begonnen deze te verbouwen. Na maanden van 'trial and error' eindigden we met een volledig op mijn lichaam afgestemde draagzak. Met een ingebouwde extra neksteun.' Talloze testwandelingen verder vertrekt het vijftal voor drie weken naar Europa. Zonder Kevans rolstoel.

'Van dansen in de straten van Parijs tot met zigeuners rondhangen aan de Seine. Alles was te gek.'

'De vrienden reizen door Frankrijk, Engeland, Wales en Ierland, met de dertig kilo wegende Kevan om beurten op hun rug. Hij mist zijn rolstoel niet. Het blijkt zelfs in veel opzichten makkelijker zonder. Een flat huren of de metro pakken werd plots een eitje, ongeacht de handicap-vriendelijkheid. 'De grootste uitdaging bleek te zitten in de fysieke last voor mijn vrienden, die mij om beurten droegen en verzorgden, wat een hoop werk is. Goed communiceren, samenwerken en nederig blijven was essentieel.'

(tekst gaat door onder foto)

Hoewel Kevan door een bijna-auto-ongeluk in Ierland zijn neus breekt, kende de reis voornamelijk hoogtepunten. 'Eigenlijk kan ik niet kiezen,' antwoordt Kevan op de vraag naar zijn favoriete moment. 'Van dansen in de straten van Parijs tot met zigeuners rondhangen aan de Seine. Alles was te gek.' Maar de tijd met zijn vrienden, hoe cliché ook, blijkt voor Kevan het mooist. 'Het zijn geweldige, avontuurlijke mannen. Soms kan ik nog steeds niet geloven dat ze dit gedaan hebben.' En de reis smaakte naar meer. Voor dit jaar staan onder andere Azië en Zuid-Amerika op de planning.

Stilzitten doet het vriendenstel niet. Halverwege mei komt een documentaire over de avonturen uit. Daarnaast helpt Kevan gezinnen met kinderen met een beperking bij het maken van eenzelfde soort rugzak. Hij stimuleert iedereen het leven ten volle te leven. 'Ga eens uit, ondanks je beperkingen. De wereld wordt nooit volledig rolstoeltoegankelijk, maar met een beetje moed, creativiteit en vriendschap werd hij wel 'Kevan-toegankelijk'.

Volg de avonturen van Kevan en zijn vrienden op WeCarryKevan.