Robert Taylor in 2008
Robert Taylor in 2008 © Gardner Campbell via Wikimedia Commons

Deze man legde het fundament voor hedendaagse computers en het internet

Internetpionier Robert Taylor (1932-2017)

Het internet is, zoals meer belangrijke uitvindingen, ontstaan uit frustratie. En gefrustreerd wás Robert Taylor, een van de vaders van het internet. Hij overleed vorige week op 85-jarige leeftijd aan de gevolgen van Parkinson.

Als directeur informatieverwerkingstechnologieën werkte hij een halve eeuw geleden bij ARPA, het onderzoeksinstituut van het Pentagon. Op zijn bureau stonden drie computers, die alle in contact stonden met een computer in onderzoekscentra van ARPA in een ander deel van het land. Als Taylor contact wilde leggen met het apparaat dat in Santa Monica stond, moest hij achter een van zijn computers gaan zitten. Om met een computer op een andere ARPA-locatie te kunnen communiceren, moest hij naar een ander apparaat lopen.

In 1969 lukte het voor het eerst verbinding te leggen met een andere computer en werd het eerste woord aller tijden over het internet verstuurd

'Je hoeft er niet lang over na te denken om te weten dat dit dwaas is. Echt heel dom. Dus ik besloot een netwerk te bouwen dat de drie computers met elkaar verbond.' Zijn baas destijds (het was 1966) zag brood in het idee en onttrok een miljoen dollar aan een raketprogramma om de ontwikkeling mogelijk te maken, zei Taylor in een interview met The New York Times.

Taylor, zelf geen computerwetenschapper, riep een paar collega's bij elkaar met wie hij vervolgens Darpanet bouwde, het eerste computernetwerk dat als de voorloper van het internet wordt beschouwd.

In 1969 lukte het een verbinding te leggen met andere computers en werd het eerste woord aller tijden via het internet verstuurd. Dat woord was 'lo'. Het was de bedoeling 'login' te tikken, maar na twee letters crashte de computer van de jonge programmeur Charley Kline, een van de medeontwikkelaars, en liep het systeem vast.

Palo Alto Research Center

Taylor en zijn medeonderzoekers bedachten de metafoor van het bureaublad zoals we dat vandaag de dag nog steeds kennen

In hetzelfde jaar verliet Taylor het Pentagon. Hij had weinig vertrouwen in het leger sinds hij begin jaren zestig was uitgezonden naar Vietnam om problemen op te lossen met het tellen van gesneuvelde Amerikaanse soldaten en een beter systeem te ontwikkelen. Al na zijn tweede trip kwam hij tot de conclusie dat de Amerikanen niets te zoeken hadden in Azië, noteerde The New York Times.

Na een jaartje lesgeven aan de universiteit van Utah ging Taylor aan de slag bij Xerox' Palo Alto Research Center (PARC). Dit onderzoeksinstituut legde de basis voor de grafische computerinterface en de muis, beide fundamenten van de hedendaagse personal computer. Ook de laserprinter werd er uitgevonden.

Tot begin jaren zeventig gebeurde gegevensinvoer met het toetsenbord en bestond het computerbeeld uit een knipperende cursor met tekens. Taylor en zijn medeonderzoekers bedachten de metafoor van het bureaublad zoals we dat vandaag de dag nog steeds kennen, met mappen en een prullenbak.

Basis voor Apple's computers

Op erkenning buiten de kring van computerwetenschappers zat hij bepaald niet te wachten.

Steve Jobs, de in 2011 overleden oprichter van Apple en net als Taylor op jonge leeftijd geadopteerd, zag het systeem (en ook de muis, waarvan de ontwikkeling indirect door Taylor mogelijk is gemaakt) in 1979 en realiseerde zich meteen de kracht ervan. De ideeën van Taylor en zijn collega's vormden de basis voor de Lisa en de latere Macintoshcomputers van Apple.

Taylors kracht was dat hij computers niet zag als louter krachtige rekenmachines, maar als apparaten die de communicatie konden vergemakkelijken. Al begin jaren zestig voorspelde hij dat mensen computers ooit als alledaagse communicatiemiddelen zouden gaan gebruiken. 'Binnen enkele jaren zal menselijke communicatie via de computer net zo natuurlijk zijn als een gesprek van mens tot mens.'

Behalve de ontwikkeling van het internet, de personal computer en andere computertoepassingen die nu nog altijd worden gebruikt, maakte Taylor ook de ontwikkeling van AltaVista mogelijk, tot de opkomst van Google rond de eeuwwisseling de eerste gebruiksvriendelijke, uitgebreide zoekmachine van het internet.

'Onderzoeksplanner'

Taylor heeft nooit de status van beroemdheid verworven zoals Jobs of Tim Berners-Lee, de bedenker van het world wide web, omdat hij de publiciteit meed. In 1999, toen toenmalig president Bill Clinton hem de prestigieuze National Medal of Technology wilde toekennen, nam hij niet eens de moeite om naar Washington te vliegen om de prijs in ontvangst te nemen, vertelde hij in een interview met National Public Radio in 2009.

Hij vond zichzelf geen uitvinder, eerder een 'onderzoeksplanner'. Op erkenning buiten de kring van computerwetenschappers zat hij bepaald niet te wachten.