Exterieur van het hoofdkantoor van AkzoNobel.
Exterieur van het hoofdkantoor van AkzoNobel. © ANP

AkzoNobel moet hard lopen om te groeien

Stagnatie opkomende markten gooit roet in eten

Door te bezuinigen heeft verf- en chemieconcern AkzoNobel vorig jaar zijn cijfers weten op te krikken. Nu wil Akzo weer groeien door nieuwe producten te verkopen. Alleen gooien de opkomende markten opeens roet in het eten.

In China heeft Akzo, bekend van verfmerken als Dulux, Flexa en Sikkens, duizenden winkels waar het conglomeraat zelf aan klanten verkoopt. Dit ging de laatste jaren heel goed, maar nu de bouwwoede in het land afneemt, vermindert de behoefte aan verf. Het bedrijf zegt dit te ondervangen door zich als westers luxemerk te verkopen. 'Door de paniek rond babymelk kijken consumenten ook kritischer naar wat er in hun verf zit. Voor ons een voordeel dus', zei topman Ton Büchner woensdag bij de presentatie van de jaarcijfers in Amsterdam.

Veel harder moet Akzo lopen om ook de orders in de Chinese bouwwereld binnen te halen. Aannemers van penthouses bestellen minder premiumverf. Projecten vallen stil. Büchner gokt erop dat de overheid goedkopere woningen blijft aanbesteden. 'We moeten daarom omschakelen.'

Belangrijke Braziliaanse afnemers van superlak, zoals het staatsoliebedrijf Petrobras, verkeren eveneens in financiële nood. Er zijn minder coatings (sterke verflagen) van Akzo nodig voor olieplatforms en schepen.

Belastingen stijgen hard

De multinational wil daarom de harten veroveren van Braziliaanse consumenten. Dit gebeurt onder meer door de huizen in favela's met gele, groene en paarse verf op te fleuren. Akzo leidt daarvoor inwoners op tot zelfstandig verfverkopers. De schaars bedeelde consument heeft echter te weinig geld Akzo-producten te kopen. Belastingen stijgen hard. 'Eerst moeten ze hun rekeningen betalen. Daarna kiezen pas voor verf.'

De plek van de presentatie, Akzo's nieuwe hoofdkantoor aan de Zuidas, staat symbool voor de nieuwe zakelijkheid. Geen Silicon Valley-achtige taferelen met zitkussens of hippe twintigers met baarden voor koffietentjes. Hier lopen mannen in donkerblauwe pakken, zijn de muren wit en kaal en bestaat de enige culinaire uitspatting uit een verdwaalde cateringschaal met een lekkerbek.

In dit managersbolwerk hokken 600 van de wereldwijd circa 45 duizend werknemers, allemaal mannen en vrouwen die eerst op verschillende kantoorlocaties werkten in Nederland. Het recent betrokken gebouw is Bünchners sluitstuk van zijn drie jaar geleden ingezette actie om Akzo van alle extra vet en franje te ontdoen. Op miltaire wijze ontsloeg de topman Büchner duizenden personeelsleden, stootte hij de verfhandel in Duitsland af en voegde fabrieken samen.

Tegenslagen beter opvangen

De omzet steeg, mede met dank aan gunstige wisselkoersen, het afgelopen jaar met 4 procent naar bijna 15 miljard euro. Ook de winst nam toe tot een miljard. De schuld van Akzo is relatief laag. De onderneming kan tegenslagen beter opvangen.

'Maar nu willen we organisch groeien', zei Büchner. Hiermee doelt hij op omzetgroei via innovatieve producten. Veel verwacht hij van een speciale, energiebesparende Dulux-verf die zonlicht op gebouwen weert en van een binnen zijn chemietak ontwikkelde kunstmeststof. Boeren hebben daardoor minder kunstmest nodig.

Toch presenteert Büchner zijn vernieuwing zeker niet als een Steve Jobs. Zijn Braziliaanse en Chinese zorgen dwingen bescheidenheid af. 'De bezuinigingsklus is geklaard. Nu nog het herstel van de markten.'


Ontvang elke dag de Volkskrant Avond Nieuwsbrief in uw mailbox, met het nieuws van vandaag, tv-tips voor vanavond, en alvast zes artikelen uit de krant van morgen. Schrijf u hier in.