1507766
Een kat en een eekhoorn in een innige omhelzing of een verwoede worsteling © ANP/AFP

Waarom katten, muizen en honden graag worden geaaid

Muizen en katten houden net als mensen van lichte aanrakingen, zoals massages en strelingen, en nu is duidelijk welke zenuwcellen daar verantwoordelijk voor zijn. Amerikaanse onderzoekers hopen door deze ontdekking een middel te ontwikkelen dat huisdieren pleziert als het baasje weg is.

'Een middel om onze huisdieren te behagen is niet ondenkbaar', stellen de wetenschappers van California Institute of Technology op de website van Nature. 'Stel je voor dat je een middeltje op de huid van je huisdier kunt smeren waardoor het net voelt of iemand het aait'. De Amerikanen denken dat dit ideaal is voor mensen die lang van huis zijn en hun huisdier alleen achterlaten.

Knijpen, porren en strelen
Het onderzoeksteam voerde een aantal experimenten uit, waarbij ze een type zenuwcel wilden identificeren dat alleen reageert op lichte aanrakingen zoals aaien en strelen. Dit deden ze door muizen te knijpen, porren of strelen. Vervolgens keken ze met behulp van fluorescerend gelabelde zenuwcellen welk type zenuwcel werd geactiveerd. In onderstaand filmpje is goed te zien dat bij lichte aanraking andere zenuwcellen een rol spelen. (tekst loopt door onder video)

Lekker
Met een gedragsexperiment toonden de onderzoekers vervolgens aan dat muizen graag worden gestreeld. Dit deden ze door de muizen de keuze te geven over drie verschillende kamers. De muizen toonden een sterke voorkeur voor de kamer waarin de 'streelzenuwcellen' kunstmatig werden geprikkeld met behulp van een chemische stimulant. In de andere kamer kregen de muizen een zoutoplossing toegediend die verder nergens invloed op heeft.

De eerste keer
De onderzoekers publiceerden hun artikel in Nature waarin ze zenuwcellen zichtbaar maken die alleen reageren op lichte strelingen. Het is volgens de wetenschappers van het California Institute of Technology de eerste keer dat deze zenuwcellen zichtbaar zijn gemaakt bij muizen. In levende muizen tenminste, de wetenschappers geven aan dat soortgelijk onderzoek ook al in vitro, bijvoorbeeld reaguurbuisjes en petrischaaltjes, is gedaan.