Russische bommenwerpers komen tot op 50 kilometer van kust VS

Congreslid Cicilline: 'Moskou probeert Trump te testen'

Russische bommenwerpers die nucleaire aanvallen kunnen uitvoeren, zijn binnen 24 uur twee keer dichtbij Alaska geweest. Twee Tupolev-95's kwamen tijdens hun patrouillevlucht ten zuiden van Anchorage zelfs tot op zo'n 50 kilometer van de kust. Het Pentagon stuurde Amerika's modernste vliegtuig de lucht in, de stealthjager F-22, om de Russen te onderscheppen.

De Russische actie is opmerkelijk omdat de Tupolevs twee keer in zeer korte tijd demonstratief richting Alaska werden gestuurd door Moskou.

Bij eerdere operaties langs de Amerikaanse kust liet Moskou het bij een eenmalige patrouillevlucht waarna de Russen zich een tijd niet meer lieten zien. Op donderdag doken opnieuw twee Tupolevs op nabij Alaska. Zij kwamen echter niet zo dichtbij de kust. Deze vliegtuigen werden opnieuw onderschept door F-22's, bijgestaan door Canadese F-18's.

Het was voor het eerst in twee jaar dat de Russische langeafstandsbommenwerpers, de tegenhanger van de Amerikaanse B-52, weer langs de Amerikaanse kustlijn vlogen. Toen kwamen ze, op de Amerikaanse Onafhankelijkheidsdag, tot op 60 kilometer van Californië. De vluchten van deze week komen op een moment dat de relatie tussen beide landen zeer gespannen is.

Ook heeft Washington zijn handen vol aan het conflict met Noord-Korea. 'De Russen proberen de regering-Trump te testen', aldus het Democratische Congreslid David Cicilline donderdag over de incidenten in Alaska. 'Dit is weer een poging om te kijken hoe de regering omgaat met de meerdere internationale conflicten die nu tegelijk spelen.' 

President Trump heeft nog niet gereageerd op de Russische actie. In februari opperde hij het Russische spionageschip Victor Leonov uit het water te schieten, toen het plotseling opdook voor de kust van Delaware. Het schip kwam tot op 45 kilometer van de kust. Daarna liet het zich nog demonstratief bij Florida zien.

Volgens de VS drongen de zes Tupolev-bommenwerpers de identificatiezone binnen die is ingesteld rond Alaska. Binnen deze 'bufferzone' worden vliegtuigen die de staat naderen, gevraagd aan te geven wie ze zijn. De Tupolevs bleven wel weg van het Amerikaanse luchtruim, dat is ongeveer 20 kilometer van de kust. Deze strategische bommenwerper, die van de NAVO de codenaam 'Bear' kreeg, had tijdens de Koude Oorlog als taak nucleaire bombardementen op de VS uit te voeren bij een oorlog.

Machtsvertoon

De Russische acties bij Alaska komen twee weken na de de Amerikaanse kruisrakettenaanval op de Syrische luchtmachtbasis Al-Shayrat. Mede door deze aanval is de relatie tussen Moskou en Washington op een dieptepunt beland. De Amerikanen op hun beurt zijn ontstemd over diverse gevaarlijke vluchten van de Russische luchtmacht de afgelopen maanden vlak bij Amerikaanse marineschepen in de Baltische - en de Zwarte Zee.

Hoewel het Pentagon erop wijst dat de Tupolevs niets verkeerd deden bij Alaska, leidden de Russische acties toch tot gefronste wenkbrauwen in Washington. Ook het Republikeinse Congreslid Adam Kinzinger zegt dat Moskou 'zijn tanden wil laten zien' door tot twee keer toe in slechts 24 uur zo dichtbij de Amerikaanse kust op te duiken. Onder acht jaar president Obama ging Poetin nooit zo ver.

'Dit was puur machtsvertoon van de Russen', aldus Kinzinger tegen CNN. 'Ze willen laten zien dat ze er nog altijd zijn. Het was een poging om dichtbij onze internationale grens te komen om te kijken hoe wij reageren.' Sinds de inname van de Krim en het Oekraïne-conflict, in 2014, hebben de Russen de Tupolev-patrouilles opgevoerd. Behalve de VS en diverse Europese landen, moet ook Japan regelmatig gevechtsvliegtuigen de lucht in sturen om de Russen in de gaten te houden.

Overigens opereren de Amerikanen met hun marineschepen en vliegtuigen ook regelmatig dichtbij Rusland. Het is een van de redenen waarom de VS nu geen punt maken van de Russische 'provocaties' bij Alaska. De eerste keer dat de Tupolevs daar deze week opdoken, was maandag. De Amerikaanse luchtmacht stuurde daarop twee F-22 stealth-luchtverdedigingsjagers de lucht in. De onderschepping gebeurde op zo'n 160 kilometer van Kodiak Island.

Schieten

Volgens het Russische ministerie van Defensie volgden de Amerikaanse piloten de twee bommenwerpers 27 minuten lang. 'Twee Tu-95's hebben met succes hun taak uitgevoerd', aldus de Russsen in een verklaring. De patrouillevluchten duurden ruim zeven uur over een afstand van zo'n 5.000 kilometer. 

Het ministerie zegt in de verklaring dat de patrouilles met inachtneming van de internationale regels werden uitgevoerd en dat de grens van de VS werd gerespecteerd. De tweede keer dat de Tupolevs opdoken was op dinsdag. De VS besloten de Russen deze keer niet te onderscheppen.

Waarom hiertoe werd besloten, wilde een woordvoerder van het militaire commando Alaskan Command niet zeggen. Wel werd een radarvliegtuig de lucht in gestuurd om de Tupolevs in de gaten te houden. Op deze vlucht kwamen de Russen tot op 50 kilometer van de kust. Op donderdag volgde het derde incident. 'Op geen enkel moment drongen ze het Amerikaanse luchtruim binnen', aldus de woordvoerder.

De Tupolevs zijn onder andere bewapend met een van de modernste kruisraketten van Rusland, de in Syrië ingezette Kalibr. Op vrijdag erkende NORAD, het militaire commando dat vanuit Colorado het luchtruim van de VS en Canada in de gaten houdt, dat zoveel Russische vluchten in jaren niet meer zijn voorgekomen.

Behalve met de Tupolevs opereren de Russen al jaren met hun spionageschepen voor de Amerikaanse kust. Zo verscheen de Viktor Leonov de afgelopen maanden voor de kust van Florida, Connecticut en Delaware. Met de operatie bij Delaware verscheen de Victor Leonov voor het eerst zo ver noordelijk. 'Het beste wat ik zou kunnen doen, is dit schip uit het water schieten', zei Trump in februari. 'Iedereen in dit land zou zeggen: 'Oh, prachtig. Maar dat zou niet prachtig zijn. Ik zou graag goed met Rusland overweg willen.'