Een satellietfoto van Punggye-ri.
Een satellietfoto van Punggye-ri. © AFP

Nucleaire testlocatie Noord-Korea mogelijk op 'standby': personeel speelt volleybal

Bij de nucleaire testlocatie waar Noord-Korea zaterdag mogelijk een nieuwe kernproef wilde houden, is een wel erg bijzondere vorm van activiteit waargenomen: op satellietbeelden is te zien hoe het personeel op drie locaties volleybal speelde. Volleybal is een van de populairste sporten in Noord-Korea.

Omdat Pyongyang weet dat het testcentrum goed in de gaten wordt gehouden door de VS, wordt vermoed dat Noord-Korea duidelijk wilde maken dat een kernproef in het weekeinde niet meer was te verwachten en dat het centrum dus op 'standby' is gezet.

'Met de spelende werknemers wilden de Noord-Koreanen mogelijk duidelijk maken dat een besluit was genomen om de kernproef uit te stellen', aldus Joseph Bermudez van 38 North, een onderzoeksinstituut van de Amerikaanse John Hopkins-universiteit dat Noord-Korea in de gaten houdt. Bermudez en zijn collega's houden er echter rekening mee dat de volleyballende werknemers deel uitmaken van een plan om de buitenwereld te misleiden.

Bermudez: 'Pyongyang heeft een tactische pauze in gang gezet waarbij de zesde kernproef wordt uitgesteld tot een moment dat de proef het grootste politieke voordeel kan opleveren.'

Tot opluchting van Zuid-Korea en Japan ging Pyongyang zaterdag niet over tot de kernproef. Verwacht werd dat het Noord-Koreaanse regime de geboortedag van Kim Il Sung, de eerste leider van het land, zou aangrijpen voor een nieuwe atoomproef om de groeiende militaire macht van het land duidelijk te maken. De regering-Trump dreigde met ingrijpen als de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un hiertoe zou overgaan. Maar bij Punggye-ri bleef het zaterdag opvallend stil.

Rust bij tunnel

Het was voor het eerst in acht weken dat het zo rustig was bij de nucleaire testlocatie. In de afgelopen twee maanden duiden de vele voorbereidingen bij de tunnel erop dat Noord-Korea zich opmaakte voor een kernproef. Maar op de beelden van de commerciële satelliet DigitalGlobe, die zondag werden gemaakt, is het een en al rust. Er zijn geen voertuigen te zien op de weg of bij de tunnel die is gebouwd voor de kernproef. Ook wordt er geen water uit de tunnel gepompt, wat gebruikelijk is voorafgaande aan een atoomproef.

Het enige dat te zien is, zijn de drie volleybalwedstrijden die gaande zijn. Deze  worden gehouden bij de barakken van de bewakers en de administratieve dienst. Ook bij het commandocentrum is mogelijk een wedstrijd gepland, aldus 38 North. Op een satellietfoto is een volleybalnet te zien. Voor Noord-Korea's eerste kernproef, in 2006, was ook te zien hoe het personeel van Punggye-ri volleybal speelde.

Toen werden er echter geen drie wedstrijden tegelijkertijd gespeeld. Dit zou erop kunnen duiden dat de Noord-Koreanen erop gebrand waren om de indruk te wekken dat de testlocatie even 'in de wacht' was gezet.

Volgens Bermudez wil dit echter niet zeggen dat Pyongyang niet op korte termijn de zesde atoomproef kan houden. 'De satellietbeelden blijven erop wijzen dat de zesde kernproef in Punggye-ri op elk moment kan worden gehouden als Pyongyang de opdracht geeft', aldus Bermudez.