'Noord-Korea bestookt Westen met zesduizend hackers'
© AFP

'Noord-Korea bestookt Westen met zesduizend hackers'

Vanuit de kelder van een Koreaans restaurant in China opereert Bureau 121, een beruchte hackersgroep in dienst van het Noord-Koreaanse leger. Dat telt niet minder dan zesduizend professionele hackers.

Ze zijn in staat belangrijke infrastructuur te ontregelen, waardoor er zelfs doden kunnen vallen. Dit stelt de gevluchte Noord-Koreaanse hoogleraar Kim Hueng-Kwang, die de BBC een zeldzaam inkijkje in de van staatswege georganiseerde hackers-praktijken gaf.

Het Noord-Koreaanse hacken trok eerder dit jaar al de aandacht toen de Amerikaanse inlichtingendienst FBI het land ervan beschuldigde achter de grootscheepse cyberaanval op Sony te zitten. Dat Japanse bedrijf, filmproducent in de VS, had The Interview geproduceerd, een komisch bedoelde film over de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un. Door toedoen van de hackers kwamen nieuwe films op piratensites terecht en lag een groot deel van Sony's interne mailverkeer op straat. De schade liep voor Sony in de tientallen miljoenen.

Alleen nog maar het begin

De bedoeling is de buitenwereld te tonen dat Noord-Korea tot dit soort oorlogsvoering in staat is

Kim Hueng-Kwang, hoogleraar

Die aanval is nog maar een voorproefje van wat de wereld te wachten staat, als Kim Hueng-Kwang moet worden geloofd. Hij doceerde twintig jaar lang informatica aan studenten, van wie een aantal deel is gaan uitmaken van Bureau 121. Hij zag hoe zijn beste studenten door het leger werden gerekruteerd. In 2004 vluchtte hij het land uit, maar nog altijd onderhoudt hij contacten met sleutelfiguren van het regime. Mede op basis van hun kennis stelt hij dat 10 tot 20 procent van het defensiebudget wordt gespendeerd aan cyberactiviteiten.

Tot dusver worden volgens Kim vooral doelen in Zuid-Korea, zoals banken en energiebedrijven, onder vuur genomen: 'De bedoeling is de buitenwereld te tonen dat Noord-Korea tot dit soort oorlogsvoering in staat is.' Eerder dit jaar voerden de hackers een grote aanval uit op een Zuid-Koreaanse kerncentrale, maar uiteindelijk slaagden ze er niet in het computersysteem over te nemen: 'Zou dat zijn gelukt, dan zouden de consequenties onvoorstelbaar ernstig zijn geweest', aldus de hoogleraar

De technologische geavanceerdheid van de hackers moet niet worden onderschat. Volgens Kim bouwen zij voort op Stuxnet, de 'superworm' waarmee de VS en Israël computers van Iraanse kerncentrales hebben aangevallen. 'Een Stuxnet-achtige aanval om een stad te vernietigen is voor Noord-Korea een uitvoerbare dreiging', stelt Kim. Hij roept de internationale gemeenschap op alles in het werk te stellen om het stalinistische land af te stoppen.