Een impressietekening van het nieuwe Abraj Kudai-hotel.
Een impressietekening van het nieuwe Abraj Kudai-hotel. © Dar Al-Handasah

In Mekka verrijst het Las Vegas voor pelgrims

Twaalf torens, 10 duizend kamers, 70 restaurants, een balzaal. Het klinkt als Las Vegas en zo oogt het van de buitenkant ook een beetje. Maar 's werelds grootste hotel verrijst in 2017 in Mekka, de pelgrimsplaats van het streng islamitische Saoedi-Arabië.

Alcohol zal hier dus niet geschonken worden en een zwembad zal het hotel ook niet herbergen. Wel is er een winkelcentrum, kan er volop gegeten worden, zijn er vier platforms voor gasten die per helikopter wensen te komen, is er een conferentiecentrum en zijn er vooral heel veel kamers. Die zijn ondergebracht in twaalf torens die op hun beurt op een soort 'podium', bestaande uit tien verdiepingen, leunen. Saillant detail: vijf verdiepingen zijn speciaal ingericht voor de Saoedische koninklijke familie.  

Het hotel, dat momenteel wordt gebouwd, heet Abraj Kudai en kost 3,1 miljard euro; een bedrag dat wordt betaald uit zak van het Saoedische ministerie van Financiën. Het hele complex beslaat 1,4 miljoen vierkante meters en bevindt zich op 2 kilometer - loopafstand dus - van de Masjid al-Haram, de heilige moskee van Mekka.

Bouwput

Jaarlijks bezoeken zo'n 2 miljoen mensen Mekka voor de Hajj, de belangrijkste pelgrimstocht voor moslims. De rest van het jaar kan de stad rekenen op 20 miljoen bezoekers. En die moeten natuurlijk allemaal een slaapplek hebben. Mede daardoor is Mekka de laatste jaren veranderd in een bouwput. Op de achtergrond steken tientallen hijskranen de lucht in.

Rondom het plein waar de Kabaa, de zwarte kubus waar pelgrims als onderdeel van hun bedevaart zeven keer omheen lopen, zijn in rap tempo luxueuze hotels gebouwd. Zoals de Abraj al-Bait kloktoren, het op een na grootste gebouw ter wereld, waarin 1000 hotelkamers zijn gevestigd. Prijzen lopen op tot 5600 euro per nacht voor kamers met het beste uitzicht over het plein. 's Nachts vinden er lasershows plaats. Wel met groene lichtstralen, de kleur van de islam.

Niet voor niets wordt Mekka soms gekscherend met zijn goddeloze tegenhanger Las Vegas vergeleken. Daar staat momenteel het grootste hotel ter wereld: het MGM Grand Hotel, met 6.198 kamers. Net als in Vegas, kent de bouwdrift in Mekka geen einde. Ten westen van de stad verrijst het Jabal Omar-complex, waar in de toekomst 100.000 mensen ondergebracht kunnen worden in 26 verschillende luxehotels. Naast hotelkamers zullen er 4.000 winkels, 500 restaurants en een zes verdiepingen tellende gebedshal in het complex worden gevestigd. Tussen de hotels door schitteren westerse winkels, zoals de Paris Hilton-shop en een Starbucks.

Geschiedenis gaat verloren

Er is wel één nadeel aan al die nieuwe gebouwen: het gaat ten koste aan de geschiedenis van Mekka. Historische bouwwerken worden zonder pardon met bulldozers platgewalst. Zo heeft het voormalige huis van Khadijah, de eerste vrouw van de profeet, plaatsgemaakt voor publieke toiletten. Op de plek van het historische huis van Abu Bakr, vriend en schoonvader van de profeet, staat nu het Hilton hotel. Waar nu het paleis van de koning is gevestigd, stond ooit het huis van de kleinzoon van de profeet.

'De stad verandert in Mekka-hattan', zegt Irfan al-Alawi, directeur van de Islamic Heritage Research Foundation, tegen The Guardian. De in het Verenigd Koninkrijk gevestigde organisatie probeert het culturele erfgoed van Saoedi-Arabië te beschermen. 'Alles is weggevaagd om plaats te maken voor de onophoudelijke opmars van luxe hotels, die de heiligheid van de plek onderuit halen en normale pelgrims uit de markt prijzen.'

Met dat laatste bedoelt al-Alawi dat veel moslims zich de Hajj niet meer kunnen veroorloven door de almaar stijgende prijzen. Een gemiddelde pelgrimstocht kost tussen de 2.500 en de 2.975 euro, maar kan door de tussenkomst van agentschappen oplopen tot 10 duizend euro.

Wat een kamer in het nieuwe vijfsterrenhotel Abraj Kudai gaat kosten, is nog niet bekend. Maar een budget-optie zal het zeker niet zijn. Ruimte is er in ieder geval genoeg.