De bibliotheek van New York krijgt een renovatie
De bibliotheek van New York krijgt een renovatie ©

Architect Francine Houben renoveert bibliotheek NYC

Francine Houben, directeur van het architecten-bureau Mecanoo uit Delft, gaat de grootscheepse renovatie ter hand nemen van de beroemde openbare bibliotheek van New York aan Fifth Avenue. Het is een project waarmee 300 miljoen dollar is gemoeid. De raad van toezicht van de bibliotheek, met daarin zestig notabelen van de stad, heeft haar gisteravond laat benoemd.

Het klassieke gebouw in het centrum van Manhattan dat jaarlijks door miljoenen toeristen wordt bezocht, is dringend aan verbouwing toe. Er wordt al meer dan tien jaar over gesproken. Al die tijd maakt het onderwerp in de stad veel emoties los en daarbij behorende hoog oplopende discussies.

De New York Public Library (NYPL) is een Beaux Arts-gebouw uit 1907. Het heeft voor New York de betekenis van een icoon, door de machtige leeuwen op het bordes naar de ingang, door de imposante leeszaal op de bovenste verdieping en door de opslag van miljoenen boeken en documenten, waaronder een door Thomas Jefferson handgeschreven exemplaar van de Onafhankelijkheidsverklaring.

Er moet in de bibliotheek meer ruimte komen voor publiek en voor tentoonstellingen en voor een aangenaam verblijf. Ook moet een verbinding worden gelegd met een nevenvestiging, de Mid-Manhattan Library aan de overzijde van Fifth Avenue. Daar komen jaarlijks meer dan anderhalf miljoen bibliotheekbezoekers, maar het gebouw is een uitgewoonde gribus.

Verarming

De NYPL wordt door New Yorkers gekoesterd als een eigen kind en verandering wordt al gauw beschouwd als een vorm van verarming. Daar kwam de beroemde Britse architect Norman Foster op pijnlijke wijze achter, die in 2012 was aangetrokken. Zijn plan tot modernisering van het Beaux Arts-gebouw leidde tot een storm van protest, inclusief de aankondiging van wel drie rechtszaken. Directie en raad van toezicht waren niet bestand tegen de opstand en namen afscheid van Foster.

Wel een jaar is men omzichtig bezig geweest met de selectie van een nieuwe architect. Houben (60) en haar bureau Mecanoo zijn nu uitverkoren vanwege 'de vermaarde humanistische en toegankelijke ontwerpen', staat in een persbericht. Wat een voorbeeld zal zijn geweest voor de keuzecommissie is Houbens bibliotheek van Birmingham, door haarzelf als people's palace gekarakteriseerd. Sinds de opening in 2013 is het bezoek verdubbeld. Nu werkt Mecanoo aan de renovatie van de door Mies van der Rohe gebouwde bibliotheek in het centrum van Washington. Houben: 'Bibliotheken zijn de kathedralen van onze tijd. Ze zijn de belangrijkste openbare gebouwen in een stad.'

Eind november ontvangt Houben uit handen van koningin Máxima de Prins Bernhard Cultuurfondsprijs, waaraan 150 duizend euro is verbonden.